Gigante Minero ASARCO acepta pagar 1,800 millones de dolares para limpiar contaminación

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Vista aérea de ASARCO en El Paso Texas. (biblioteca Universidad de Texas)

La American Smelting and Refining Company, conocida como Asarco, pagará una cifra récord de $ 1790 millones para resolver las reclamaciones por contaminación por residuos peligrosos en 80 sitios en hasta 20 estados de EE.UU.

El Departamento de Justicia de EE.UU. anunció un acuerdo en una de las mayores juicios sobre medio ambiente en la historia de EE.UU..La limpieza se iniciará este año en uno de los establecimientos más conocidos de Asarco - la fundición de cobre en El Paso, Texas.

Icono de una época pasada

Conducir a través de El Paso en la carretera interestatal 10, no se lo puede perder: Allí, en un farol, un tiro de piedra desde el Río Grande, el hierro viejo y la fundición de cobre se sienta como una fábrica desmoronándose.

Hubo un tiempo, la fundición de 120 años - cuando los metales se extraen a partir de minerales - fue uno de los pilares de la economía de El Paso y uno de los mejores trabajos en la ciudad.

Asarco fue parte del imperio minero de la ilustre familia Guggenheim, que hizo que el acero que ayudó a los militares de EE.UU. ganar dos guerras mundiales. Pero el mundo cambió.

Chimeneas que una vez que representaba el poder y el progreso se convirtieron en símbolos de la contaminación industrial. Hoy en día, mucha gente recuerda la fundición como fuera de la ley del medio ambiente por contaminar el centro de El Paso con metales peligrosos, y de forma secreta e ilegal de residuos peligrosos.

Jim Kelly y Debbie pie en el campo de la fundición de escoria mirando una chimenea de 800 pies lleva la leyenda "ASARCO". Pertenecen a un grupo anti-fundición llamada "contra el plomo".

"Fue el más grande de la chimenea en el país, y había gente en la ciudad que con orgullo proclama que vivimos en un lugar con la mayor chimenea", dice Jim Kelly.

"Ellos lo comercializan muy bien", dice Debbie Kelly. "Y la gente de El Paso mostraron un lavado de cerebro para creer que ésta era la cosa más maravillosa de El Paso podría haber ... así de alto, contaminantes, chimeneas contaminantes."

Un hito en la Historia

Aunque la fundición cerró en 1999, en fecha tan reciente como el año pasado, Asarco buscaba renovar su permiso de emisiones a la atmósfera para reiniciar los altos hornos. la oposición generalizada en El Paso y otro lado del río en Ciudad Juárez, México, se convirtió en un estudio de caso de la lucha de una comunidad por la justicia ambiental.

"Tal vez ellos sobresalen en medio de la nada, pero para ser justo en el corazón de una ciudad no es una buena cosa", dice el alcalde de El Paso John Cook, quien se opuso a la autorización.

La Agencia de Protección Ambiental finalmente le dijo a Asarco "no". La compañía, a continuación, una filial de la quiebra del gigante minero Grupo México, abandonó sus esfuerzos para reabrir la fundición de cobre de El Paso. En diciembre, el Estado designó un administrador para la limpieza del sitio, que está contaminada con una tabla periódica de los metales pesados: plomo, arsénico, cadmio, cromo selenio y zinc.

Asarco pagó $ 52 millones a un fideicomiso de custodia como parte de su acuerdo de quiebra. El plan ahora es vender la planta de la chatarra, aislar el suelo contaminado, el tratamiento de las aguas subterráneas envenenado para que no desembocan en el Río Grande, y, por último, la tapa todo el sitio de 400 acres con asfalto. Una gran pregunta es qué hacer con la chimenea de ladrillo icónico?

"Me encantaría salir de la chimenea no como un recordatorio, una especie de marcador en la historia", dice Cook.

México recibió los Residuos de Asarco

Como resultado, el dióxido de azufre y metales pesados cayó en las colonias y escuelas y patios de recreo de la ciudad hermana de El Paso, donde los reguladores federales y estatales no tenía jurisdicción.

"Está muy claro que la mayoría de lo que salió de ese tubo y se depositó más de 100 años aterrizó en México", dice el senador estatal de Texas Eliot Shapleigh, uno de los que encabezó la lucha para cerrar Asarco.

Colonia Ladrillera, en Ciudad Juárez, se encuentra a menos de media milla de la fundición. Aquí la gente se quejaba de erupciones en la piel, las alergias y el asma cuando Asarco operaba.

Cuando hace mucho tiempo residente Consuelo Rentería se le pregunta qué piensa cuando ve la gran chimenea en el norte, ella responde con ira en su voz: "Creo que es un símbolo de nuestra rabia, porque le duele a mucha gente aquí", dice. "El pueblo de los Estados Unidos, van a arreglar todo allá. Y aquí, ¿qué pasará? Nada."

Efectos duraderos

Un importante estudio de los Centros para el Control de Enfermedades en la década de 1970 encontró que más de la mitad de los niños que viven a una milla de la fundición tenía niveles de plomo en la sangre cuatro veces el límite aceptable de hoy.

El líder del estudio fue tan influyente que contribuyó a la decisión de la EPA en 1973 para eliminar los componentes de plomo en la gasolina.

Un estudio similar en Juárez se encuentran un reflejo de los niveles elevados de plomo en sangre en niños mexicanos.

Un estudio de seguimiento de EE.UU. es aún más preocupante.

"Hemos encontrado en estos niños que parecían estar sanos que habían reducido el coeficiente intelectual, disminución de sus reflejos, el deterioro de su coordinación motora", dice el doctor Philip Landrigan, el epidemiólogo que dirigió la investigación hace casi 40 años. "Esta fue una de las primeras manifestaciones que llevan podría causar toxicidad en el cerebro humano en los niños que parecían no tener síntomas."

Landrigan es ahora director del Departamento de Medicina Preventiva del Centro Médico Mount Sinai en Nueva York, y un defensor de la salud de los niños aclamado.

Después de estos resultados, Asarco suspendió sus operaciones de fundición de plomo en El Paso.

Hasta la fecha, más de 1.000 propiedades que rodean la planta han sido "remediados", o limpieza. Uno de ellos era la casa de Yvette Ramirez Ammerman, cuya hija, Elisa, se encontró que tienen plomo en su sangre.

"Ella tiene 9 años ahora", dijo Ammerman. "Ha tenido algunos problemas con las matemáticas. Ella tiene algunos problemas de comportamiento. Es difícil saber si eso es como resultado de la contaminación."

Ammerman, que ahora vive con su familia en Albuquerque, Nuevo México, se pregunta cómo se siente acerca de Asarco en la actualidad.

"Hay una parte de mí que quiere decir:" En su codicia, lo que permitió que esto suceda, " dice.

Después de más de un siglo de la fundición del mineral y décadas de conflicto con los reguladores y la comunidad, Asarco está a punto de convertirse en historia. El Paso tiene que decidir qué hacer con los bienes raíces después que la rehabilitación se haya completado.

En Tacoma, Washington, y Omaha, Nebraska, tóxicas plantass industriales pertenecientes a Asarco fueron limpiadas y reutilizadas para condominios, edificios de oficinas y un centro de convenciones. En El Paso, una vez que el veneno ha sido enterrado, se puede empezar a mirar hacia el futuro.

Tomado de http://www.npr.org/templates/story/story.php?storyId=122779177 traducción libre